Har du märkt att du hart en ovanligt stor hjärna? Stor, komplex och oerhört kapabel? Trodde väl det. Men, som du säkert hört så får man ingenting gratis här i livet. Hur betalar du för din hjärna?

Om en art skall utveckla en egenskap måste den betala för den. Fåglarna fick ge upp tänderna och skaffa sig lätta näbbar, ihåligt skelett och lungor som är effektivare än våra för att kunna flyga. En gepard är skräddarsydd för att springa snabbt på korta sträckor, men klarar inte mer än några hundra meter som mest. Så vad har vi betalat med för att få råd med våra stora hjärnor? En mänsklig hjärna gör av med ungefär en femtedel av vårt energiintag, så någonstans måste energin komma från.

Men när forskare mätte energianvändningen hos människor och olika apor såg de att att vi förbrände hundratals fler kilokalorier än en schimpans. Vi gör helt enkelt av med mer energi, även vid vila. Forskarna mätte kaloriförbrukningen hos schimpanser, bonoboschimpanser, gorillor och orangutanger (totalt 56 stycken och på 141 människor från några olika delar av världen. Själva mätningen använde en elegant metod: alla försökspersonerna (-aporna) fick ett glas vatten med isotopmärkt syre och väte. Genom att mäta hur snabbt de olika isotoperna försvann kunde de räkna ut hur mycket koldioxid som fanns i utandningsluften. Och, som du säkert kommer ihåg, så bildas koldioxiden i cellandningen, och är därför ett bra mått på hur mycket energi vi faktiskt gör av med (att bara mäta kaloriintaget säger inte lika mycket, för vi kanske är olika effektiva i vårt utnyttjande av födan).

Studien visade att vi förbrännde mellan 400 och 820 kcal mer per dag än de övriga primaterna. Vi har alltså inte gjort oss av med något för att få råd med hjärnan, utan helt enkelt dragit upp vår energiförbrukning ett snäpp.

På tal om energiförbrukning, samma forskargrupp har också visat att vi förbrukar lika mycket energi oberoende av hur aktiva vi är. Detta gäller både olika djur, där man jämförde vilda djur och de i fångenskap, och för människa, där man istället jämförde t.ex. kontorsarbetande människor med extremt aktiva jägar-samlare i Hazda-folket.

Hur klarade vi av detta, en gång för hundratusentals år sedan när våra hjärnor började växa? Det verkar som vi dels byte till högkaloriföda som rötter och kött, men även att vi började tillaga maten för att få ut mer energi ur den (vi har anpassat oss till tillagad föda, så att vi klarar av att må bra på den men har svårare att tillgodogöra oss näringen i rå föda). Och vi har också ett större fettlager. En schimpans har under 10% fett: vi har 20-40%.

Så, vi skaffade oss en dyrbar, energislukande hjärna, och anpassade oss efter detta för att kunna håll igång både hjärnan och kroppen.