Är vi däggdjur på grund av ett virus?

Kanske.

För att en moderkaka skall bildas (kom ihåg moderkakan är var som vad vi med stor ödjukhet kallar riktiga däggdjur från våra primitiva föregångare pungdjuren och kloakdjuren) behövs ett protein so kallas syncytin. Med hjälp av detta protein — som bara bildas i moderkakan — bildas ett cellager mellan moderkakan och livmodern. Och det är nödvändigt för att moderkakan skall fungera (se del B i bilden nedan). De flesta däggdjur har det här cellagret (syncytiotrophoblast), och man har inte riktigt vetat varför inte alla har det.

År 2000 så hittade en grupp forskare genen för detta protein. Det verkar som om den genen är något vi fick från ett retrovirus, med andra iord ett virus som har förmågan att skriva in sig i värdcellens DNA (HIV är det kanske mest kända retroviruset).

Med andra ord; utan det viruset skulle vi inte vara däggddjur. Eller i alla fall annorlunda däggdjur.

Hjälp! Vi har virus i vårt genom? Ja, man känner till över 100 000 bitar i vårt DNA som kommer från virus, ca 8% av vårt genom (oroa dig inte; det mesta av det är så söndermuterat att det inte gör något).

När man tittade vidare på genen för synctin så hittade man samma gen, samma virus-gen, hos ett flertal primater. Till slut insåg man att inte mindre än 6 gånger hade virus infekterat däggdjur, och blivit livsnödvändiga för att bilda en moderkaka (när man stängde av genen i musembryon dog de när det inte kunde bilda en fungerande moderkaka).

Man har tittat på ett antal olika däggdjur, och sett att alla som man tittat på och som har det här cellagret verkar ha utsatts för olika varianter på just detta virus. Det är mycket möjligt att de djur som inte bygger upp det (t.ex. hästar och grisar) helt enkelt aldrig blev smittade av rätt virus. Hur många fler av våra grundläggande funktioner härstammar från ett virus?


Släktträd för rovdjuren. Släktskapet visar att dessa infekterades av viruset för mellan 85 och 60 miljoner år sedan(A), och hur syncytiotrophoblasten ser ut. Bildkälla